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Una pandemia que dejó a millones como “estatuas”

Casi 40 años después, un experimento médico encontró la fórmula para poder “despertarlos”.

¿Sabías que en 1920 se registró una epidemia que dejó a unas 4 millones de personas inmóviles, como si fuera estatuas, sin posibilidad de hablar ni moverse? También se calcula que que mató a alrededor de un millón de personas. El estado de inmovilidad duró durante décadas.

Los pacientes se quedaron así durante décadas, hasta que, a fines de la década de 1960, un experimento médico los sacó de ese estado en que estaban, logrando “despertarlos”. De hecho, aquel experimento llevó la denominación de “Despertares”.

El científico Oliver Sacks, en su libro “Despertares”, relata la historia real del descubrimiento, en 1969, de un fármaco llamado L-Dopa y su aplicación a pacientes catatónicos.

Justo después de la Primera Guerra Mundial, en 1917, y hasta alrededor de 1927, la curiosa epidemia se extendió por todo el mundo. Su origen era un misterio, pero se trataba de una enfermedad que atacaba el cerebro, dejando a sus víctimas sin palabras y sin movimiento voluntario, publicó la BBC que se ocupó de investigar sobre lo que fue aquel raro fenómeno.

“En Suiza, una novia se quedó dormida en el altar; en Francia, ni siquiera los dolores de parto despertaron a una madre”, informó la BBC.

Pero este fenómeno ya habría sucedido antes, según descripciones encontradas en libros. Incluso, el filósofo y gran médico de la antigua Grecia, Hipócrates, lo mencionó y lo denominó “lethargus”. Lo detalló diciendo: “Fiebre, temblor, gran debilidad física con conservación de la inteligencia, que afecta a individuos mayores de 25 años, sobre todo en épocas frías y que puede generar la muerte por pulmonías terminales”.

UNA SOLUCIÓN MUSICAL

Connie Tomaino y Oliver Sacks comenzaron una asociación laboral que fue pionera en la musicoterapia y los efectos neurológicos de la música. “Los pacientes parecían catatónicos, parecía que estaban en un estado semivegetativo pero cuando los acercaba a la música, veías que estaban mentalmente presentes: podían tocar el tambor con ritmo o cantar incluso si no podían hablar”, dijo Tomaino, quien encontró esta solución a fines de los 60.

Antes de que Connie Tomaino llegara al hospital Beth Abraham, Oliver Sacks había comenzado un experimento con un nuevo medicamento que se usa para tratar a las personas con la enfermedad de Parkinson. Pensaba que la “enfermedad del sueño” podía ser una forma extrema de Parkinson. Les dio el medicamento, L-Dopa, y los efectos fueron en algunos casos inmediatos, y dramáticos.

“Lola había pasado décadas en estado catatónico y su despertar ocurrió en segundos. Saltó de la silla y empezó a conversar. Fue una escena increíble y yo dudaría de mi propia memoria, de no ser porque está respaldada por lo que todos los demás recuerdan”, recordó Sacks.

Durante ese breve periodo del despertar, Sacks había alentado a sus pacientes a describir cómo había sido vivir en un limbo inmóvil; sus testimonios más tarde fueron invaluables para comprender muchas afecciones neurológicas. Tomaino fue una de las que leyeron los diarios que escribieron.

“Describían lo horrible que era el cuidado cuando estaban incapacitados, y eso me ayudó cambiar la forma en que los tratamos”.

Y la música siguió siendo una solución. “Recuerdo a una paciente, Lola, a quien le encantaba cantar y bailar. Pero cuando se desmejoró, no tenía control de su lengua, ni sus manos. Sin embargo, cuando tocaba el tambor y podía llevar el ritmo con la voz, lo hacía tan bien que lo disfrutaba y terminaba siempre riéndose a carcajadas. “Lilian era un poco más autista y lo que le gustaba era el aspecto más intelectual de la música. Le encantaba Rachmaninoff y cuando lo escuchaba, movía sus dedos como si estuviera tocando piano”. Oliver Sacks publicó varios libros, incluso uno llamado “Los despertares”. Murió en 2015. Connie Tomanino se convirtió en una líder internacional en musicoterapia.

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